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Die Geschichte meiner Familie beweist, dass Dokumentarfilme ethische Standards benötigen

Auf einem kürzlichen frühmorgendlichen Flug nach Atlanta saß ich auf dem Mittelplatz neben einem fröhlichen Michigander Mitte 50. Da wir beide redebedürftig waren, unterhielten wir uns über Filme, die wir uns auf unserer Flugreise ansehen wollten. Schnell kam das Thema Dokumentationen auf, da meine neue Bekanntschaft sagte, sie liebe Dokumentationen über alles. An diesem Punkt hatte das Gespräch Potenzial in die Gefahrenzone abzudriften. Auch wenn ich Dokumentarfilmerin bin und eine dokumentarfilmfokussierte Non-Profit-Organisation leite, sind die Risiken für mich immer noch hoch, wenn ein Gespräch in diese Richtung geht.

“Ich liebe True-Crime-Dokumentationen am meisten!”, sagte sie. “Besonders The Staircase. Das ist die über diesen Mann, der dachte, er hätte seine Frau getötet, indem er sagte, sie sei die Treppe hinuntergefallen.” Sie grinste. “Und er hat es auch bei einer anderen Frau gemacht.”

Sie sah mich fragend an. Ich war geschockt. Offensichtlich erkannte sie mich nicht aus der Dokumentation – die Tochter des Mannes, den sie gerade ungenau beschrieben hatte. In Panik durchforstete ich mein Gehirn nach einer angemessenen Antwort.

Was meine neue Bekanntschaft in dem Moment nicht realisierte, war, dass Menschen, die in Dokumentationen gezeigt werden, echte Menschen mit Erfahrungen sind, die sie weit in die Zukunft hinein beeinflussen können, auch nachdem die Kameras ausgeschaltet und die Dokumentation in die Welt veröffentlicht wurde. Es kann viel Zeit, Mut, Selbstfürsorge und Unterstützung erfordern, um sich von den in einer Dokumentation thematisierten Ereignissen oder in einigen Fällen sogar von der Erfahrung, in der Dokumentation selbst aufzutreten, zu erholen.

Meine eigene Transformation von einer ängstlichen jungen Frau zu einer selbstbewussten Filmemacherin, die Kontrolle über ihre eigene Geschichte hat, hat 20 Jahre gedauert und ist noch immer im Gange. Es dauerte, bis ich realisierte, dass ich ein traumatisiertes Opfer des True-Crime-Genres war – nicht von einem bestimmten Täter, sondern vom Dokumentarfilmmedium selbst. Wenn man tiefer in True-Crime-Dokumentationen, -podcasts und auf wahren Begebenheiten basierende fiktionale Geschichten eintaucht, tauchen eine Vielzahl ethischer Fragen auf. Wie kann es wirklich eine Zustimmung von Teilnehmern an True-Crime-Geschichten geben, wenn die Folgen so gravierend sind und sie sich oft in extremer Not befinden? Wie kann für das seelische Wohlergehen aller Beteiligten, sowohl der Teilnehmer als auch der Filmemacher, gesorgt werden? Welche Traumata werden für kommende Generationen zurückbleiben? Wer profitiert von True-Crime-Geschichten und wie wird der Profit aufgeteilt?

Wie hätte ich mit meinen damaligen 22 Jahren, frisch nach dem Tod meiner Mutter und der zu Unrecht erfolgten Verurteilung meines Vaters wegen ihrer Ermordung, auf all diese Fragen antworten können? Die ursprünglichen acht Folgen von Jean-Xavier de Lestrades Dokumentation The Staircase schwirrten irgendwo im Bezahlfernsehen herum, und ich kämpfte mit schwerer PTSD. Rückblickend stelle ich mir vor, dass ich meiner Flugbegleiterin vom Flug direkt aus reiner Traumatisierung geantwortet hätte: “Oh, ich weiß nicht”, hätte ich vielleicht gesagt, bevor ich leise weinend und zitternd davongelaufen wäre und im Flugzeugbad in Tränen ausgebrochen wäre, sobald wir die Reiseflughöhe erreicht hätten.

Fast vorwärts acht Jahre, mit der Rehabilitierung meines Vaters drei Tage nach meinem 30. Geburtstag und zwei neuen Folgen von de Lestrades The Staircase hinzugefügt, hätte ich mehr Selbstvertrauen in meine Antwort gehabt. “Ich glaube, Sie haben alles falsch verstanden!” Und dann hätte ich prompt und wütend alles korrigiert, was sie als wahr dargestellt hatte. Unser Gespräch wäre im Keim erstickt worden.

Noch einmal sieben Jahre später wäre ich dank Jahrzehnten von EMDR-Traumatherapie, die die Auswirkungen der neuen Entwicklung von The Staircase abgemildert hatten, glücklicherweise in der Lage gewesen, gelassener zu reagieren. Kurz vor meinem 37. Geburtstag verkaufte de Lestrade die zehn Folgen der Dokumentation (mit drei neu hinzugefügten Folgen) an Netflix. The Staircase wurde in über 200 Ländern gestreamt, und es gab Gespräche über eine dramatisierte Fassung von HBO Max mit hochkarätigen Schauspielern. Meine Familie war wütend darüber, wie unsere Geschichte kommerzialisiert und verkauft worden war.

Zu dieser Zeit war ich von vielen Fremden angesprochen worden, einige sogar verfolgten mich auf einer Hochzeit eines Freundes und baten mich verzweifelt, ihnen zu sagen, wie sie mich kannten, aber nicht einordnen konnten, von woher. Ich brachte meine tiefe Traurigkeit, Wut und Angst aus diesen Erfahrungen in meine Therapiesitzungen ein und fand die patentierte Antwort: “Diese Dokumentation handelt von meiner Familie, und es ist eine sehr traurige Geschichte, über die ich nicht sprechen möchte.” Das Ziel war es, eine höfliche Grenze zu ziehen und weiterzugehen, was auf einem Langstreckenflug schwierig ist.

Aber jetzt, nachdem wir fast zwei Jahre lang mit unserem neuen Dokumentarfilm Subject (in Zusammenarbeit mit TIME Studios produziert) durch die Welt getourt sind, der das lebensverändernde Erlebnis untersucht, sein Leben auf der Leinwand preiszugeben und die wichtigen Themen rund um die Ethik und Verantwortung im Dokumentarfilm aufarbeitet, hatte ich den Mut zu sagen: “Nun, mein Film beleuchtet die Ethik rund um diesen Film. Können Sie sich vorstellen, die armen Kinder in den Film einzuwilligen? Sie waren so jung.”

Darauf antwortete meine Flugbegleiterin: “Oh ja, wie schrecklich. Daran hatte ich nicht gedacht. Wann kann ich Ihren Film sehen?” Ihre Haltung änderte sich von einer True-Crime-Fanatikerin mit Mordlust in den Augen zu einer mitfühlenden Mutter, die immer noch nicht realisierte, neben einem jener armen Kinder zu sitzen.

Die ethischen Probleme rund um Dokumentationen veranlassten mich dazu, Camilla Hall und Jennifer Tiexiera, die Regisseurinnen unseres Films Subject, kennenzulernen. Auch sie stellten in Frage, wohin sich die Dokumentarfilmindustrie bewegte und wie sorgfältig mit den Teilnehmern der Geschichten umgegangen wurde. Wir trafen uns fünf Tage bevor Netflix The Staircase veröffentlichte aus Neugier und dem Antrieb, einen besseren Weg zu finden, und begannen mit der Produktion von Subject. Da wir erfahren wollten, wie Erfahrungen in verschiedenen Arten von Filmen aussahen, nahmen wir Kontakt zu Teilnehmern einiger unserer Lieblingsdokumentationen auf: Hoop Dreams, The Square, Capturing the Friedmans und The Wolfpack.

Camilla und Jennifer gaben uns den Raum, sicher in unsere Vergangenheit zurückzublicken; um notwendige Änderungen in der Art und Weise aufzuzeigen, wie wir Dokumentationen produzieren, finanzieren, verbreiten und konsumieren. Wir untersuchten das Konzept des bewussten Konsums und richteten den Fokus auf die Zuschauer dieser Geschichten. Viele von uns beginnen bewusst darauf zu achten, woher unsere Kleidung und unser Essen kommen – vielleicht können wir auch achtsam mit dem digitalen Inhalt umgehen, den wir konsumieren. In Q&As zu Vorführungen von Subject werden wir ständig gefragt: Was macht der übermäßige Konsum von True-Crime mit uns? Überlegen wir als Publikum, wie viel Sorgfalt den Menschen in diesen Filmen entgegengebracht wurde?

Es waren diese Fragen, die zur Gründung der Documentary Participants Empowerment Alliance (DPEA) beitrugen, einer Organisation, die sich auf die Bereitstellung lebenswichtiger Ressourcen wie Rechtsberatung, psychologische Unterstützung und Interessenvertretung für Dokumentarteilnehmer konzentriert. Das Ziel ist es, eine Welt zu schaffen, in der ein DPEA-Siegel auf einem Film dem Publikum vermitteln kann, dass die Teilnehmer des Films ethisch und mit Fürsorge behandelt wurden. So wird meine neue Bekanntschaft aus Michigan künftig bei der Wahrnehmung von Dokumentationen durch unseren Film Subject und durch ein DPEA-Siegel in den Schlusscredits informiert sein – und verstehen, dass Menschen in Dokumentationen echte Menschen sind, die Respekt und Fürsorge verdienen.